Wie virtual reality zegt, zal in eerste instantie vooral denken aan games en films. Toch wordt het nieuwe medium ook al gebruikt voor medisch toepassingen, bijvoorbeeld voor pijnbestrijding. Een team onderzoekers uit onder meer Brazilië en de VS denken dat virtual reality ook kan bijdragen aan het trainen van patiënten met een dwarslaesie. Het onderzoek werd al in 2014 uitgevoerd, maar de resultaten zijn onlangs gepubliceerd op de website van het tijdschrift Nature.

De wetenschappers voerden hun onderzoek uit bij acht patiënten tussen de 27 en 38 jaar. Zeven van hen waren compleet verlamd in hun perineum. Zij hadden dus geen motorische of zintuiglijk gevoel in het onderste gedeelte van hun ruggenwervel (schaal A van de American Spinal Injury Association). De andere patiënt bevond zich in schaal B (hij had wel gevoel, maar geen motoriek). De patiënten werden een jaar lang onderzocht op een gebied waarbij geprobeerd wordt de motoriek te herstellen door middel van het meten van hersensignalen.

Bij één van de tests werd gebruik gemaakt van VR-omgeving waarin een patiënt zit en hij hersensignalen verstuurt om een virtuele avatar te besturen. De patiënt kreeg daarbij zowel een visuele terugkoppeling, als een terugkoppeling die hij zou kunnen voelen. De proef werd ook uitgevoerd terwijl de patiënt rechtop stond. Daarnaast werden proefpersonen op verschillende manieren met lichaamsondersteuning getraind, bijvoorbeeld op een loopband en door een door de onderzoekers ontworpen robotpak. Later werden die functionaliteiten gecombineerd, waardoor de patiënten op de loopband hun exoskelet door middel van hersensignalen konden besturen.

Na twaalf maanden voelden alle patiënten verbeteringen op het gebied van pijnherkenning, aanrakingen en het vermogen om het eigen lichaam waar te nemen. De helft van de deelnemende patiënten kwam zelfs in een lagere schaal van verlamming terecht. De patiënt die in schaal B zat en drie patiënten uit schaal A gingen naar C. Volgens de onderzoekers is het niet eerder voorgekomen dat een soortgelijk resultaat is geboekt op het gebied van herstel door middel van hersensignalen.

Beeld: Shutterstock